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鳥類兩足恆溫卵生脊椎動物,身披羽毛,前肢演化成翅膀,具有堅硬的喙。鳥綱生物分類學上是脊椎動物亞門下的一個。因其身體被羽毛覆蓋,中國古代動物學將其統稱為羽蟲

鳥的體型大小不一,最大的鴕鳥體高可達2.5公尺,而最小的吸蜜蜂鳥體長最小僅5公分。目前全世界為人所知的現存鳥類一共有一萬多種,台灣在世界動物地理分區上屬於東洋區和舊北區的交會地帶,約有600種鳥類曾被記錄,其中約有24種為台灣特有種。僅中國就記錄有1,300多種,其中特有種至少有70幾種。與其他陸生脊椎動物相比,鳥是一個擁有很多獨特生理特點的種類。

鳥的食物多種多樣,包括花蜜種子昆蟲腐肉、其他的鳥甚至包括垃圾。大多數的鳥是在日間活動,也有一些鳥是夜間或者黃昏的時候活動(例如夜鷹貓頭鷹等)。許多鳥都會進行長距離遷徙以尋找最佳棲息地(例如北極燕鷗),也有一些鳥大部分時間都在海上度過(例如信天翁)。

大多數鳥類都會飛行,少數平胸類鳥不會飛,特別是生活在島上的鳥,基本上也失去了飛行的能力。不能飛的鳥包括鴕鳥奇異鳥、以及絕種的渡渡鳥等。 當人類或其他的哺乳動物侵入到他們的棲息地時,這些不能飛的鳥類將更容易遭受滅絕,例如大海雀,和新西蘭恐鳥[1]

現今最大的鳥和最小的鳥

蜂鳥是現今世界上體形最小的鳥了,蜂鳥大多重量在2.5-6.5克,體長在6-12厘米之間,比蜜蜂大不了多少。蜂鳥是美洲特有的鳥類,廣泛分布在北美洲南美洲中美洲。它們不僅能橫著飛,豎著飛,向前飛,還是世界上唯一能倒著飛的鳥類。蜂鳥飛行時翅膀煽動的頻率極快,高達每秒80次,怪不得它們在頭頂上飛過時總能聽見像蜜蜂一樣的嗡嗡聲,這也是人們叫它們蜂鳥的原因。

非洲鴕鳥是世界上現生鳥類中體形最大的,體長約為183 ~ 300 厘米,身高240 ~280 厘米,體重130 ~ 150 千克。非洲鴕鳥雌鳥稍小一些。鴕鳥的長相很奇特,像蛇一樣細長的脖頸上支撐著一個很小的頭部。鴕鳥軀幹上面生有一對顯得與身體很不相稱的短翅膀,已經退化,沒有飛羽,不能飛翔。[2]

鳥類起源之謎

1859年,達爾文(Charles Darwin)出版《物種起源》,幾年後,德國巴伐利亞的採石工人劈開一塊石灰岩板,發現裡面有1億5000萬年前的骨骼,宛如科學怪人製造的怪物。牠有類似爬行類的利爪和長尾,羽毛和翅膀卻像鳥類,英國生物學家湯瑪斯·亨利·赫胥黎(Thomas Henry Huxley)把牠命名為「始祖鳥」(Archaeopteryx),並發現牠與細顎龍屬(Compsognathus)之類的小型食肉恐龍有著不可思議的相似度,他提出一項激進的想法:鳥類是恐龍的後代。其他人不同意,往後這項爭議在正反兩端來來回回擺盪了100年。

1960年代中期,美國耶魯大學的古生物學家約翰·奧斯特倫姆(John Ostrom)在北美洲西部挖掘出驚人的似鳥恐龍「恐爪龍屬」(Deinonychus),牠的長手臂幾乎像翅膀,輕盈的骨骼也顯示牠是活力旺盛的動物。歐斯壯猜測恐爪龍甚至有羽毛,畢竟鳥類如果由恐龍演化而來(當時有很多古生物學家漸漸接受這觀點),羽毛必定是在演化系譜樹的某個枝節發展出來。

1996年,約翰·奧斯特倫姆的研究生涯即將告終,他到美國紐約市參加脊椎動物古生物學學會的年會,遇到目前任職於加拿大亞伯達大學的菲爾·柯里(Philip Currie)前來找他攀談。柯里也一直研究似鳥恐龍,那時剛去中國一趟回來,他聽到風聲說那裡有一種非常特別的化石。他拿出照片給歐斯壯看,照片中可見一隻小恐龍周圍有一圈羽絨,由於受到火山灰快速掩埋而完美保存,這化石後來命名為中華龍鳥屬(Sinosauropteryx),之後又從遼寧找到20多種有羽毛恐龍,種類多樣,包括渾身髮狀細毛、體長達九公尺的暴龍(Tyrannosaurus rex)原始親戚,還有長出像豪豬的簡單羽根、大小像的食草動物,甚至有翅膀完整、大小像烏鴉的滑翔動物。它們都是全世界最著名的化石。

遼寧的有羽毛恐龍化石證實了一件事:鳥類的確是從恐龍演化而來。遼寧化石解開鳥類的演化分類之謎,顯示鳥類位於恐龍系譜樹的獸足類(theropod)。[3]

恐龍的羽毛像鳥類五顏六色?

彩虹龍是2014年於中國大陸河北出土的,身材不大,與鴨子差不多,這片化石保持的相當完好,剛出土的時候就發現它有很明顯的羽毛特徵(尤其是在頸部),令人聯想到許多現生鳥類前胸的色彩鮮艷羽毛,因此當時恐龍學家就推測,這些羽毛應該是有豐富的顏色,才有利於求偶。正因為如此,此種恐龍定名為彩虹龍。

鳥類羽毛具有色素細胞,才會呈現各種顏色,古生物學家推斷假如恐龍是鳥類祖先,那麼恐龍羽毛應該也具有色素細胞,因此研究人員以電子顯微鏡描這片化石,確定發現羽毛具有色素細胞的痕跡,而且當研究小組將這些色素細胞與現生的鳥類比較時,它們與蜂鳥的色素細胞體非常相似。

彩虹龍生存於1.61億年前的侏羅紀,牠的羽毛覆滿全身,而且羽毛具有不對稱特徵,這與現代鳥類相當一致,不過現代鳥類的不對稱羽毛出現在翅膀上,用於飛行控制,但是在彩虹龍身上,不對稱羽毛是在長長的尾巴上。[4]

參考來源

  1. 鳥兒介紹. Dick拍賣網. [2019-12-19] (中文). 
  2. 老郝攝影  [. 現今最大的鳥和最小的鳥. 每日頭條. 2017-10-22 [2019-12-19] (中文). 
  3. 撰文:Stephen Brusatte 翻譯:王心瑩. 鳥類的確是從恐龍演化而來——事實上,鳥類根本就是恐龍. The New lens. 2017-10-07 [2019-12-19] (中文). 
  4. 江飛宇. 新化石證明 恐龍身披羽毛色彩豐富. 中時電子報. 2018-01-16 [2019-12-20] (中文).