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语言是一类复合交流系统,主要包括其形成、习得、维护及应用,特别是相应的人类能力。某一门语言则是这类系统的具体例子。除了交流沟通外,语言也是一个人的身份认同中主要的构成部分,也是一个文化的主要成分之一。

语言学

语言学是对语言的科学研究。语言哲学方面相关的辩论,比如词汇能否能表述经历,至少可追溯至古希腊高尔吉亚柏拉图。以卢梭为代表的一些思想家认为语言源自情绪,而康德认为其源于理性和逻辑的思辨。诸如维特根斯坦等20世纪的哲学家论证说哲学实质上就是对语言的研究。著名的语言学家有弗迪南·德·索绪尔、诺姆·乔姆斯基[1]等。

种类

人类语言据估算约有5000到7000种,由于语言与方言的差别难以定义,难以有准确的统计。自然语言常以口述或手语方式表达,但任何语言都可以用声音(如口哨语)、视觉(如手语)或是触觉剌激(如盲文)来表现。符号学中将这一现象描述为模态无关(modality-independent)。依照语言哲学对语言与意义的定义,广义上,“语言”可以指代学习并使用该复杂交流系统的认知能力,也可以描述构成这一系统的规则集合,还可以指由语言规则生成(produce)的词句的集合。所有的语言都依靠符号过程来将特定的记号和意义相连结。口语、手语及触觉语言都有音位学系统来将符号组合成词或是语素的系统,也有语法学系统来将词及语素组合成短语和话语。

特征

人类语言具有创造性和移位性,完全靠社会习俗及学习而来。语言的复杂结构使得其可表达的范围比任何已知的动物交流系统都要广。依心理学的观点,语言是起源于人族有了形成心智理论的能力,以及有分享的意向,之后渐渐由其原始的沟通系统演变而来。这个发展出现的时期也和人类容量扩展的时期大致相同,许多语言学家认为语言的结构有因为一些特定的沟通及社会机能而演变。人脑有许多部分会处理语言,但主要是在布若卡氏区及韦尼克区[2]。人类的语言习得是在童年早期的社会互动中学习的,小孩大约三岁就可以流利的说话了。语言的使用已深深扎根于人类文化之中。因此语言除了用在沟通上,也有许多社会及文化上的用途,例如强化群体身份认同及社会阶层,也用来社会性梳理及娱乐。

演变

语言会随时间演进与分化。其演化历史可以通过与现代语言的比较来构拟:从现代语言中确定哪些特质是祖语存在的,由此在语言的后续发展阶段得以存续。有共同祖语的一组语言称为语系。印欧语系的语言在今天为使用人数之最,其主要成员有英语俄语和印地语。汉藏语系包括汉语诸方言、藏语、博多语等。亚非语系包括阿拉伯语、索马里语及希伯来语。班图语支中有斯瓦希里语、祖鲁语和其他数百种非洲语言。马来-波利尼西亚语族包括印尼语、马来语、他加禄语及数百种遍布太平洋的语言。达罗毗荼语系主要分布于印度南部,其中有泰米尔语和泰卢固语。学术界认为现存口语中有50%至90%会在2100年前灭绝。

视频

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参考文献